07.12   новости     
  Энци     
  рецензии     
  прохождения     
  скриншоты     
  статьи     
  интервью     
  переводы     
  новеллы     
  секреты     
  скачать     
  конкурсы     
  ссылки     
  магазин     
  форумы     

  Охота на точки     
  The Inventory     

  о сайте     

Рейтинг@Mail.ru      
started 16.09.98     

     
started 22.04.00     



1 2 3 4 5 6 7 8 9 10 11 12 13 14 15 16 17 18 19 20 21

Глава двадцать вторая. Декабрь 1999

     Пир на секунду задержался перед дверью, вдохнул побольше воздуха, словно это могло ему чем-нибудь помочь, и постучал костяшками пальцев в висящую на двери табличку: "Майкл Батт. Руководитель проекта."
     Дверь была обита кожей, поэтому стучать можно было только в табличку или по массивной металлической ручке.
     Батт сам распахнул дверь и отступил в сторону, приглашая Пира войти. Пир вошел, по привычке ступая бесшумно.
     В кабинете, кроме самого шефа, находились еще Хильд, руководитель научной программы, и Руслан Нарыков, из информационной службы. Они сидели за Т-образным столом, вдоль ножки. Верхнюю перекладинку буквы "Т" составлял стол Батта, за которым сидел всегда только сам Батт.
     - Доброе утро, Пир, - поздоровался Майкл Батт сдержанно. - Это ничего, что я называю тебя так?
     - Доброе утро, господа. Что до моего прозвища - меня все равно все зовут именно так, сэр.
     - Садись, - Батт кивнул Пиру на вертящееся черное кресло рядом с Нарыковым и уселся в свое, генеральское. Генеральское кресло выглядело чрезвычайно неудобным, а поза сидящего в нем шефа казалась напряженной.
     - Я слушаю, - коротко сказал Батт.
     Пир на секунду задумался, подбирая слова. Вспомнил все свои доводы, вспомнил в какой последовательности собирался их излагать, решительно взъерошил шевелюру и начал:
     - Сэр! Вам никогда не приходила в голову мысль, что мы воюем с тенью?
     Батт внимательно глядел на Пира. Хильд и Нарыков - тоже. Понятно, никто из них на этот риторический вопрос отвечать не собирался.
     - Ежедневно икс-команда всех четырех баз совершает до десяти боевых вылетов. Небо кишит тарелками чужаков. Мы убиваем их десятками - но тарелок не становится меньше. Они неисчислимы, как термиты. Придерживаясь прежней тактики мы не добьемся ровным счетом ничего - тарелки будут летать, чужаки - похищать людей и скот, устраивать терроры... Все будет как и раньше. Как и год назад.
     Нужно менять тактику. Это очевидно.
     - Совершенно с тобой согласен, это очевидно, - спокойно подтвердил Батт. - К аналогичным выводам руководство проекта пришло довольно давно. Впрочем, продолжай.
     - Спасибо, сэр. Нужно искать центр, откуда управляется нашествие. Где выращивают чужаков-солдат и штампуют их боевую технику.
     - Центр давно разыскивается, Пир. Более того... - Батт сделал эффектную паузу и переглянулся с Хильдом. - Он практически найден.
     - Найден? - растерялся Пир. - В самом деле?
     Он готовился к тому, что ему будут возражать, а возможно, и вообще не станут слушать. Но те, кто двигал проект "X-com defence", оказывается давным-давно пришли к таким же выводам, к каким Пир пришел совсем недавно.
     - Найден. Нашествие управляется с Марса. Кстати, Пир, тот коммандер, которого захватили на буровой, выдал нам фактически окончательные координаты главной вражеской базы. Четвертая планета Солнечной Системы, северное полушарие, столовые горы Сидония. Хочешь, назову координаты?
     - Значит, - медленно и раздельно сказал Пир, - проблема состоит в том, чтобы добраться до Марса?
     - В общем - да. Именно в этом.
     - И... как скоро эта проблема будет решена?
     Батт переглянулся с Хильдом. Секунд пять оба колебались, Пир явственно читал нерешительность у них на лицах.
     - Собственно... - протянул Хильд полувопросительно, - неделей раньше, неделей позже - какая в сущности разница?
     Батт щелкнул клавишей селектора, обращаясь к секретарше, которую Пир про себя называл "Мисс Холод".
     - Барбара, вызови пожалуйста Ника Завадского и Адама Дориго.
     "А у нее есть нормальное имя, оказывается..." - подумал Пир невпопад.
     - Дориго на вылете, мистер Батт...
     - На вылете? Ладно, тогда только Завадского.
     - Секундочку, мистер Батт.
     Мисс Холод отключилась. Всего на полминуты. Потом селектор вновь выплеснул порцию арктического холода - голос Барбары.
     - Мистер Батт, Завадски подойдет в течение пяти минут.
     - Спасибо, Барбара...
     Завадски, как Пир и ожидал, подошел через две с небольшим минуты, а не через пять.
     - Сэр!
     - Здравствуй, Ник, - перебил его Батт. - Не желаешь прогуляться?
     Ник удивился.
     - Прогуляться? Простите, сэр?
     - Да, прогуляться. До мастерских.
     Ник вопросительно взглянул на Пира - Пир только чуть заметно пожал плечами.
     - Пойдемте! Мистер Хильд, мистер Нарыков!
     Батт приглашающе повел рукой к выходу.
     Уже за дверьми шефовского кабинета Пир успел шепнуть Нику:
     - Новости... Я еще не в курсе...
     Мисс Холод провела босса и его спутников обычным ледяным взглядом, от которого в Арктике, должно быть, усиливались зимние метели.
     В мастерских Пир прежде никогда не бывал - не сложилось. Оказалось, что за южным ангаром вовсе не граница базы. Там замаскированный шлюз - Пир, не раз проходил мимо него, в двух шагах, и не подозревал, что за стеной кроется целый завод в миниатюре. Даже при обороне базы от чужаков эти секторы оставались закрытыми. Если бы чужакам удалось захватить базу - даже тогда они могли бы и не обнаружить мастерских.
     Первое, что Пир увидел сразу за шлюзом - огромный, раза в три больше "Рейнджера", корабль. Он был покрашен в вызывающе яркий желтый цвет, а на боку явственно читалась надпись: "AVENGER".
     "МСТИТЕЛЬ".
     Пир и Ник Завадски, видевшие эти стремительные очертания, эти обтекаемый формы впервые, застыли, словно громом пораженные.
     - Это, - негромко сказал Майкл Батт, - наша будущая победа. Наша надежда. Наш венец самолетостроения. В сущности, это уже не самолет - это космический корабль. Он долетит до Марса и вернется обратно. И он практически готов - еще неделя, и начнутся ходовые испытания. Причем, сразу в боевых условиях - с вылетами на миссии.
     Хильд говорит, что эта штука в одиночку собьет беттлшип. И сможет после воздушной дуэли самостоятельно вернуться на базу, понимаете? Сбить крейсер, сесть, высадить икс-команду, потом взлететь и дотянуть до базы.
     "Эвенджер" лучше любой тарелки инопланетян. Именно поэтому он олицетворяет нашу надежду на успешное завершение войны.
     Батт умолк, предоставляя икс-комовцам возможность переварить услышанное. "Эвенджер" и впрямь выглядел впечатляюще. Если и "Файршторм" и "Молния", по большому счету, были слепым дублированием технических решений чужаков, то этот крафт строился по земным канонам, просто на базе более совершенных технологий. Инженеры проекта отказались от дисковой формы, напоминающей летающие тарелки, отказались и от центрального расположения двигателя. И вообще, "Эвенджер" очень напоминал увеличенный и сильно усовершенствованный "Скайрейнджер". В той же мере, в какой "Руссо-Балт" начала двадцатого века напоминает современный "Мерседес".
     - Значит, - протянул Пир, - значит, еще немного, и будет пердпринята атака центральной базы инопланетян? Той, что на Марсе?
     При слове "Марс" лицо Завадского несколько вытянулось.
     - Да, безусловно, - ответил Майкл Батт. - Думаю, еще месяц, от силы - два. И "Эвенджер" стартует, чтоб оправдать данное ему имя.
     - А... Сколько икс-комовцев он способен взять на борт?
     - Двадцать шесть. Плюс как минимум три ховертанка. Пилоты - не в счет, у них автономные отсеки.
     - А сколько продлится полет? - Пира распирало вполне понятное любопытство.
     - Около двух недель. С момента старта до момента посадки в Сидонии. Икс-команда на время перелета будет погружена в сон.
     - На две недели?
     Да. Видите ли, двадцать шесть человек две недели в сравнительно тесном салоне... В общем, если все это время бодрствовать, нужно либо брать втрое меньше людей, либо строить корабль значительно больших размеров. Ни того, ни другого мы себе позволить не можем. Собственно, это все несущественные подробности. Остальное узнаете позже. Вместе со всеми участниками проекта. И даже несколько больше...
     Батт нахмурил брови.
     - Напомню, что на сегодняшний день все, что вы увидели и услышали - секретно. До нового года я попросил бы вас молчать об увиденном. В силу ряда причин, перечислять которые у меня нет желания. Вы - старейшие оперативники проекта. Только поэтому и еще потому, что Пир сегодня высказал несколько весьма здравых, хотя - увы! - не слишком новых соображений, вы сегодня сюда и попали.
     Удовлетворяет тебя такой ответ, полковник?
     - Да, сэр! - встрепенулся Пир. - Несомненно! Жду-не дождусь ходовых испытаний!
     Завадски только вздохнул, не то с легкой завистью, не то с нетерпением.
     - Тогда будем считать нашу встречу завершенной... Руслан, если нетрудно - проводите Ника и Пира из гермозоны...
     Нарыков покинул оперативников в южном ангаре. Церемонно раскланялся и вернулся в секретную "гермозону".
     - Ну, - протянул Ник Завадски, когда они неторопливо пересекали ангар. Ангар был пуст - то ли "Файршторм", то ли "Рейнджер", то ли "Молния", какой-то из кораблей был на вылете. - Что скажешь?
     - Что скажу? - задумчиво переспросил Пир. - А что тут можно сказать? Намекнул шефу, что война кажется мне бессмысленной. Что бить нужно не по щупальцам, а в башку.
     - И?
     - И шеф привел меня сюда. Велел секретарше своей сверхпроводящей тебя позвать и Адама...
     - Адам на задании.
     - Знаю. Поэтому позвали только тебя.
     - Так, значит, получается, что мы все просто ждем, пока "Эвенджер" приготовят для первого полета? Что шеф и его свита сами горят от нетерпения?
     - Получается, так.
     - Здорово! - Завадски покачал головой. - Старик продолжает меня поражать. Кстати! - Ник оживился. - Я слышал твое выступление перед высадкой на буровую. В адрес НАТОвцев и комиссии ООН.
     - Ну и что? - уныло спросил Пир. - Меня пальцем никто не тронул в итоге.
     - Так ты что, не знаешь? - Завадски даже остановился на выходе из ангара. - Тебе никто не сказал?
     Пир вопросительно и озадаченно уставился на друга.
     - Нет... А что, должны были что-нибудь сказать?
     - Все посторонние покинули базу в двадцать четыре часа! Даже сержанта этого психованного отозвали, который новичков гонял. Да что сержант, на складе опять Крот теперь сидит. Как раньше. Представляешь?
     - Правда, что ли? - Пир не мог поверить. Впрочем, сегодня он действительно вопреки обыкновению не встретил в коридорах никого из внешних служб, никого, не работающего на проект непосредственно.
     - Правда-правда. Кажется, шефа эти свиньи тоже вконец достали... Ей-богу, аж дышится теперь легче.
     - Ну, ты меня порадовал, - сказал Пир. - Ладно, пошли... Эх, вот бы еще до Рождества "Эвенджер" испытать!
     - Испытаем, - в голосе Завадского засквозила уверенность. - Шеф слов на ветер не бросает, это тебе не ООНовские шишки. А не до, так сразу после Рождества. Крепись Пир. Кажется, скоро конец нашим похождениям на ниве истребителей инопланетян...

*** *** ***

     До двадцать восьмого декабря икс-команда взяла еще четыре беттлшипа, несколько абдукторов и неисчислимое множество мелких тарелок. Довольно много операций прошло в Европе, что повело за собой ряд острых выпадов в адрес проекта. Нужно было срочно выправлять положение, не идти на поводу у пришельцев, а упреждать их удары. Возможно поэтому в мастерских, за южным ангаром, работа велась форсированными темпами. Мало кто видел это. Пир, например, не видел. Но иначе быть просто не могло, потому что утром двадцать восьмого, когда над верхним полигоном еще висели серые предрассветные сумерки, сигнал "ALERT" выдернул Пира из постели.
     Последнее время из-за большого числа раздробленных миссий вызовы в тревожный рукав стали индивидуальными. Каждому икс-комовцу выдали по браслету-пейджеру, а дежурный в командном быстро решал кому из свободных вылетать в составе боевой группы.
     Завадского, с которым Пир в декабре виделся нечасто, впервые вызвали вместе с Пиром.
     В тревожном рукаве Пир увидел еще и Адама Дориго - и немного удивился, потому что трех старичков базы "Европа" весь месяц разбрасывали по разным группам. Когда же появились друзья-неразлейвода Чукарин и Самусенко, а потом Сегерсен и Шадрин, Пир вообще онемел. Самые опытные икс-комовцы! Все - в одну миссию? Странно.
     Эта шестерка была старейшей не только на базе "Европа", но и во всем проекте. Только Паллистер, Олаэча и Бейли с "Америки" могли посоперничать с ней в опыте.
     Вдобавок ко всему еще двое - Уильям Раш и Берт Нильсен - собственно, занимали места сразу за этой шестеркой. Получалось, что руководство собрало элитную команду.
     Все удивление рассеялось, едва икс-комовцы покинули тревожный рукав, облачившись в боевые комплекты, и вбежали в ангар. Пир сразу понял, в чем дело.
     В ангаре стоял "Эвенджер". Только уже не желтый, а серо-зеленый, как первые "Рейнджеры", пока ветры высот еще не успели выпить из красок первозданную яркость и насыщенность.
     Икс-команда задержалась на миг: ведь этот крафт все, кроме Пира и Завадского, видели впервые. И даже не знали где у него десантные люки. Впрочем, этого не знали и Пир с Завадским, хоть раньше уже и видели "Эвенджер".
     Положение выправил техник в неизменном синем комбинезоне.
     - Сюда! - флажки в его руках призывно затрепыхались из стороны в сторону. - Сюда, ребята!
     Сходня-платформа откидывалась у "Эвенджера" как и у "Скайрейнджера" сзади, только у нового корабля совершенно не было хвостового оперения. И еще Пир успел заметить справа и слева от пилотской кабины спаренные жерла плазменных пушек. В жерлах тускло поблескивали кристаллические инжекторы. И это внушало всяческую надежду и спокойствие. "Мститель" не беззащитен, как самый первый крафт икс-команды. Эта птичка кусается. Вернее, плюется смертельными зелеными импульсами. Батт говорил, что она способна в одиночку сбить беттлшип, которые раньше одолевали только один-два "Файршторма" при поддержке нескольких "Интерсепторов". Или "Молния" при такой же поддержке.
     - "Мститель"! - прошептал кто-то из икс-комовцев. - Как и дожидались, еще в этом году, хоть и после Рождества...
     - Неужто все? - глухо спросил другой.
     - Хватит болтать! - рявкнул Ник Завадски. - Пир, командуй, чего стоишь?
     Полковник Геннадий Лихачев, с неясным чувством в груди, набрал побольше воздуха, и скомандовал:
     - Грузись! Живее, ребята!
     Внутри нового корабля цепочкой притаились ховертанки. Целых три. Но если в "Рейнджере" они занимали почти все расстояние от борта до борта и практически перекрывали проход, то здесь с обеих сторон оставалось достаточно места, чтоб к выходу пробрались даже два человека в ряд. Дальше, в глубине, салон немного сужался, и являл собой удачную помесь салонов "Скайрейнджера" и "Молнии". От первого - кресла парами, правда каждое пошире и повыше, от второй - стойки антигравитационных коконов. Невидимые коконы сплетались из силовых полей как раз над креслами - Пир пока не понял зачем сделали именно так, хотя смутная догадка шевельнулась в нем. Но разбираться пока было некогда.
     Пока оперативники рассаживались по креслам, появились и дистанционщики - как и ожидал Пир, самые опытные. Стив МакМаннаман, Станислав Бржиза и Пребен Сонтдруп. Их хозяйство располагалось у правого борта, за рядом последних кресел. Не перед танками, как раньше, а сбоку от них.
     Едва они взошли по трапу и трап приподнялся, наглухо задраивая выход, "Эвенджер" еле заметно вздрогнул. Легкая вибрация прошлась по телу громадной птицы с непропорционально маленькими крылышками. И птица тронулась с места. Бесшумно.
     Это было самым непривычным, даже после очень тихо работающей "Молнии". А уж с "Рейнджером" и равнять было нечего - у того гул турбин часто заглушал разговоры оперативников внутри. Особенно при взлетах и посадках.
     "Эвенджер" не стал даже разгоняться. Едва покинул стартовый тоннель, ощутимо задрал нос к небу и взмыл, причем икс-команда и пилоты даже не испытали никаких перегрузок. Антиграв-компенсаторы работали вполне исправно.
     Общий экран, как в "Рейнджере", имелся и в новом крафте, только кроме общего можно было завести изображение с командного базы еще и на один из двух персональных мониторов в спинках кресел переднего ряда. Или на оба сразу, но такое, скорее всего, никому в голову не пришло бы.
     Да и на визиографы шлема изображение без труда вызвалось.
     Сегодня ван Торенс появился сразу после старта. Неудивительно, впрочем. Испытание нового корабля все-таки... Это третий случай с открытия проекта. "Файршторм" испытывался в августе, "Молния" - в сентябре... И вот, третье испытание. Самое, наверное, значимое.
     - С добрым утром, икс-команда! - бодро поприветствовал оперативников ван Торенс. - Держу пари, вы сегодня несколько секунд потеряли при погрузке!
     - Да уж, - проворчал Завадски. - Для вящего эффекта, могли бы заодно подсунуть и "Скорлупу-4" вместе с новыми ружьями. То-то в ангаре на полу челюстей валялось бы!
     Голландец широко улыбнулся.
     - Ну что же! Новый крафт готов, как вы могли убедиться. Долгожданный наш "Мститель". Хочется верить, что все возложенные на него надежды оправдаются. И это станет ясно уже через несколько часов.
     О сегодняшнем вылете: вы идете на беттлшип человекозмей. Очередной... засечен над Арктикой, как обычно. Из странностей отмечу только необычно малую скорость: скорее всего вы его перехватите чуть севернее Гренландии, над полями торосов. Это уже область сплошных льдов. На всякий случай вас поддерживает один из "Файрштормов" и звено истребителей норвежских военно-воздушных сил, но самостоятельно они ввязываться в драку не будут, только если у вас дела пойдут... не так как предполагается. Если же все пойдет как надо, во что очень хочется верить, крейсер будет добычей "Эвенджера" и только "Эвенджера": сбитый, он тут же будет захвачен вами.
     Как вы уже успели заметить, внутренне устройство нового корабля напоминает кое в чем старые "Скайрейнджеры", а кое в чем - "Молнию". В частности, помимо кресел для экипажа тут же рядом смонтированы и силовые анигравитационные коконы. В обычных вылетах коконы использоваться не будут. Но в ходе последней операции без них не обойтись: во время перелета "Эвенджера" от Земли к Марсу все оперативники будут погружены в двухнедельный сон.
     - К Марсу? - переспросил Адам Дориго. - Я не ослышался?
     Все, кроме Пира и Завадского, о Марсе слышали впервые.
     - Да, к Марсу. Считайте мои слова официальным заявлением: недавно обнаружена главная база чужаков на Марсе, и именно оттуда управляется все нашествие. Именно там выращиваются чужаки-солдаты, собирается техника и летающие тарелки, в общем, там сердце дракона. С сегодняшнего дня, с двадцать восьмого декабря, открывается новый проект в рамках "X com defence". Он получил имя "Проект Сидония". Думаю, нетрудно догадаться, что цель проекта - захват и уничтожение головной базы чужаков. Как только испытания "Эвенджера" будут завершены, как только станет ясно, что новый крафт способен доставить на Марс боевую группу, мы не станем медлить, можете быть уверены. Думаю, что старт на последнюю миссию состоится в январе.
     По этой причине на сегодняшнюю миссию посланы вы - наиболее опытные оперативники, те, кому предстоит стать первыми людьми, достигшими Марса, нашего небесного соседа.
     - Скажи, Марк, - вмешался Дориго, - сколько человек полетит на Марс?
     - Окончательное решение еще не принято. Испытания покажут. Но все, кто хоть раз совершит вылет на "Эвенджере", могут быть твердо уверены, что в число кандидатов на полет к Марсу они входят.
     - Это значит, - заключил Дориго, - что восемь кандидатов уже есть. Так?
     - Так, - согласился ван Торенс.
     - Скажи, Марк, - подал голос Стив МакМаннаман. - А дистанционщиков это касается?
     - В той же мере, - не задумываясь подтвердил голландец. - Сколько танков будет взято в последнюю миссию тоже пока неизвестно. Предполагается, что три.
     - Подумать только, - задумчиво и несколько недоверчиво сказал Уильям Раш. - Первыми на Марс ступят не астронавты, не ученые, а солдаты!
     - И один вольный программист, - Марк подмигнул. - Ты не задумывался, Вилли, когда подбирал плазменную винтовку в Кардиффе, что поднимаешь свою судьбу?
     - Задумывался, - без тени колебания ответил Раш. - И не раз.
     Совершенно неожиданно в разговор вмешался один из пилотов:
     - Интересно, а пилотам, слетавшим на "Эвенджере" можно рассчитывать на путешествие к Марсу?
     Ван Торенс растерялся - видно было, что к подобному вопросу он не готов.
     - Пилотам? Гм... Не знаю. Вероятно, да. Вас ведь готовили перед вылетом?
     - Готовили. Две недели. Десять человек.
     - А сколько вас сегодня? - поинтересовался Пир. Обыкновенно "Рейнджером" и "Молнией" управляли двое, но в "Молнии" летал еще и стрелок.
     - Четверо. Двое на штурвалах, двое за гашетками, - ответил пилот. - А что?
     - Так, - вздохнул Пир. - Интересно. Вам ведь не придется весь перелет к Марсу спать.
     - Почему? - возразил пилот. - Придется. Три четверти пути.
     - То есть? - не понял Пир. - "Эвенджер" к Марсу поведут автоматы?
     - Не совсем, - пояснил ван Торенс. - Вообще-то полет, конечно, пройдет в автоматическом режиме, но один из пилотов будет все время бодрствовать, дежурить. По трое суток каждый. Отдежурил - разбудил следующего, а сам спать.
     - Понятно, - Пир опять вздохнул. - Хоть на звезды поглазеете, конюхи.
     - Мы тебе запись потом прокрутим, - пообещал кто-то из пилотов.
     - Нужна мне ваша запись, - ответил Пир. - Это все равно, что цветы в противогазе нюхать. Своими бы глазами поглядеть...
     Помянув цветы, Пир помрачнел. Перед глазами снова вдруг встала недавняя картина: мертвая Хелен Бреди и роза под ее неподвижной ладонью в бронированной перчатке.
     "Скорее бы уж Марс, - подумал Пир. - Раздавить это чертово осиное гнездо... и остаться наедине с воспоминаниями."
     Он знал, что даже уйдя на покой, покоя ему не видать. До самой смерти.
     Беттлшип они настигли над однообразным ледяным полем. Сверху казалось, что "Эвенджер" летит над бескрайним операционным столом. С высоты льды казались гладкими, но Пир знал, что вблизи они выглядят как хаотичное нагромождение ледяных глыб. Торосы... И еще эти льды очень коварны и хрупки из-за близости Гольфстрима. Икс-комовцам иногда приходилось брать вражеские тарелки, сбитые над Арктикой. Средний скаут флоатеров как-то раз умудрился сесть на плавучую льдину. Двоих солдат чужаков быстро застрелили, а навигатора пришлось долго гонять над полыньями, прежде чем удалось оглушить ручным шокером "Стан род".
     В воздушном бою "Эвенджер" оказался страшной вещью. Кроме спаренных плазменных пушек он нес еще и две бластерных ракетных установки. Восьмиугольная громада инопланетного крейсера сразу же получила две ракеты в ближнюю колонну силовой установки. Взрыв был похож на огненную кляксу, и странно было видеть ее, не сопровождаемую никакими звуками. В абсолютной тишине, когда слышишь только дыхание соседа-икс-комовца. Крейсер, оставляя слабый дымный шлейф, косо пошел вниз, ко льдам.
     - Во дают истребители! - негромко протянул Ник Завадски. - И это крейсер! Как муху...
     Над "Эвенджером" незримой тенью скользнул диск "Файршторма", перечеркнул небо, и исчез из виду. "Файршторм" уходил на юго-восток, к базе. Здесь ему делать было нечего, не пришлось даже ни разу выстрелить.
     - Повреждены лобовые фолдеры, - бесстрастно сообщил на базу кто-то из пилотов. - Два попадания в фокус; левый отказал, правый дает тридцать процентов начальной мощности. Сесть и взлететь мы сможем с тройным запасом уровня фолд-коррекции.
     - Принято, "Эвенджер"! - отозвался командный центр.
     Пир не понял что за устройства пострадали от заградительного огня беттлшипа. Понял только, что "Эвенджер" действительно в состоянии справиться с самым мощным кораблем инопланетян. Быстро и уверенно - воздушный бой длился меньше минуты. И показался Пиру каким-то до странности ненастоящим, игрушечным.
     - Поставили колпак, - доложила следящая. - Мощность обычная, можете прокалывать.
     - Понял, прокалываем, - отозвались пилоты. - Заходим на посадку, бойцы. Точите когти...
     - Уже, - буркнул в ответ Завадски, доставая из чехла стержень психоусилителя. - Командуй, Пир. Твое время...
     Пир вогнал обойму в паз энергоприемника и перехватил хэви плазму поудобнее. Потом зарядил шокер и повесил за спину.
     - Готовы, ребята? - спросил он буднично.
     Нестройный хор утвердительных откликов был ему ответом.
     Дистанционщики оживляли танки.
     - Не начинайте опять с трапа палить по всему движущемуся, - проворчал Завадски. - Оставьте кого нибудь и нам.
     - Пытаешься оправдать свое пребывание здесь? - ухмыльнулся Дориго. - Ну-ну...
     Завадски лениво огрызнулся в ответ. Шутливая предстартовая перепалка между псиониками и боевой группой уже успела стать традиционной.
     - Сели, - сказали пилоты. Пир удивился - впервые он не уловил момента касания. "Эвенджер" являл себя во всей красе. Действительно, чудо-корабль. Надежда. Надежда всей Земли.
     Пока он оправдывал все, что на него возлагалось.
     Бесшумно откинулся наклонный трап. Танки стремительно выплыли наружу и разошлись веером.
     - Начали! - сказал Пир и сделал первый шаг на трап.
     Беттлшип, окутанный облаками пара и дыма, стоял в отдалении. Стоял заметно накренившись, и, кажется, кренился все больше и больше. Пир повис на антиграве и успел даже пролететь метров десять к нему, внимательно следя за целеуказателем. Целеуказатель молчал.
     И вдруг, взметнув в небо целое облако пара, крейсер накренился еще сильнее, и с громким шипением ушел под лед. Льдина, и стоящий на ней "Эвенджер" вздрогнули, но Пир и те из икс-комовцев, кто успел взлететь, этого не заметили.
     - Holy shit! - озадаченно сказал Дориго, опуская хэви плазму.
     Даже издалека было видно, как в огромной полынье бурлит вода. Будто в чайнике.
     Пир и Дориго висели рядом и напоминали вплавленных в янтарь арктического воздуха жучков. Антигравы работали совершенно бесшумно и оба оперативника оставались абсолютно неподвижными, только слабо двигали руками.
     Сонтдруп подогнал свой танк поближе к полынье. Бурлящая вода казалась черной.
     - Провалился, - констатировал Сегерсен. - Расплавил лед и провалился.
     Пир, Дориго и Раш медленно двинулись вперед и повисли над краем полыньи. Остальные неторопливо подтянулись поближе. В полынье продолжала клокотать свинцового цвета вода.
     Пир снял с головы шлем; холодный ветер Арктики обжег ему легкие. Пир невольно поежился, плюнул в неожиданно открывшуюся воду Ледовитого океана и сказал:
     - Утонул, стерва. Ну и хрен с ним - нам меньше работы.
     Он вновь надел шлем и обратился на командный:
     - Похоже, сегодняшняя миссия завершена досрочно. На дне мы его не достанем. Отзывайте группу эвакуации. Добро на возврат "Эвенджера" даете?
     - Возвращайтесь, Пир, - отозвались с базы. - Возвращайтесь.
     Кажется, дежурный отправлял патрулировать район, где провалился беттлшип, норвежских летчиков-истребителей. Пир не вслушивался.
     - Повоевали, братцы, - сказал он икс-комовцам. - Блицкриг прямо.
     "Эвенджер" взмыл в арктическое небо спустя четверть часа. Бесшумно, похожий на стремительного призрака.


Глава двадцать вторая. Декабрь 1999 - январь 2000

     В библиотеке было, конечно же, тихо. Что за библиотека без тишины? Стеллажи с книгами и столы, на которых стояли компьютеры, казались жрецами неведомого храма, застывшими в правильном строю. Девушка-библиотекарь приветливо улыбнулась, едва Пир показался на пороге.
     У стены в кресле сидел Ник Завадски и сосредоточенно листал пухлую книгу.
     - А-а, - протянул Пир. - Вот ты где. С утра пораньше - и в библиотеку. Бабушка может тобой гордиться!
     - Да пошел ты, - огрызнулся Завадски. - Ты, между прочим, тоже сюда приперся, а не в пивную.
     - Я, - солидно и весомо заявил Пир, - по делу.
     - А я что, погулять? Вон, гляди, чего листаю...
     Он показал Пиру название тома, который читал. "Марс далекий и близкий", прочел Пир.
     - Гляди-ка! - Пир удивился. - Честно говоря, я пришел сюда за тем же... Ну и как, много интересного вычитал?
     - Да тут одни цифры... Скучища, в общем-то.
     - А ты бы взял книгу для детей, - ехидно посоветовал Пир. - Там все просто и доходчиво написано...
     Девушка-библиотекарь прыснула в кулак. Завадски, ничуть не смутившись, ответил:
     - А тут нет детских книг. Я уже спрашивал.
     - Подумаешь, проблема! - Пир пожал плечами. - Вон, комп стоит. Сядь да вытяни откуда-нибудь.
     - Делать мне нечего, - сказал Ник и брезгливо переложил книгу на соседнее кресло. - Вот, послушай: на Марсе, оказывается, холодина неимоверная, и сутки на сорок минут длиннее.
     - Ну и что? - спросил Пир. - От холодины спасемся: обогрев включим. А сутки - какая разница: длиннее, короче? Все равно долго там пробыть нам не светит.
     - Да уж, - согласился Ник. - Не светит. Ладно, пошли, что ли, в пивную...
     - Я на дежурстве, - сказал Пир с некоторым унынием и обратился к девушке: - Малгося, запишешь эту книгу на меня...
     - Добже, - согласилась библиотекарша. - А Сапковского ты прочел?
     - Нет еще, - Пир вздохнул. - Некогда все... А книга хорошая: предназначение, колдуны, упыри... Читаю, прям, и душа отдыхает.
     - Не трудно на польском читать?
     - Трудно. Хотя, он ведь и на русский похож немного, и на украинский. Да и словарь у меня есть. Здесь спер, в библиотеке, еще до тебя...
     Малгося снова засмеялась, ловко стрекоча ноготками по клавиатуре.
     Через минуту Пир и Ник Завадски ушли из библиотеки. Книгу "Марс далекий и близкий" Пир унес под мышкой.

*** *** ***

     Тридцатого утром в кабинете Майкла Батта прошла короткая консультация тех оперативников, которых планировали задействовать в проекте "Сидония". С базы "Европа" отобрали двенадцать человек: Завадского, Пира, Дориго, Чукарина и Самусенко, Ивана Шадрина, Берта Нильсена, Густафа Сегерсена, Луиса Эскобара, Уильяма Раша, Люциуса Теннона и Велко Мирча. Присутствовали и трое самых опытных дистанционщиков. Кроме шефа, Нарыкова и Хильда на консультацию явился еще Николай Байдалинов - человек-тень, начальник службы безопасности. Пир за целый год, проведенный на базе, видел его не то два раза, не то три. Всего-навсего.
     Всю аппаратуру, в том числе телефоны, шеф приказал отключить. Пир скептически вздохнул, но понятно, оставил свой скепсис глубоко внутри.
     - Ну, что, ребята, - устало начал Батт. - Кажется, пришло время финальной драки. Решено "Эвенджер" долго не обкатывать: если он способен долететь до Марса, он долетит. А если нет... Значит, все равно придется делать новый. Так что через недельку вам предстоит здорово рискнуть.
     Батт скользнул взглядом по сосредоточенным лицам оперативников.
     - Ты хотел что-то сказать? - спросил он Завадского.
     - Нет, сэр. То есть, да, хотел, но это... лишнее.
     - Ну, почему? Говори, раз начал.
     - Ладно, - Завадски кивнул. - Я только хотел сказать, что мы и до сих пор рисковали. Чуть не каждый день. Поэтому мне нравится идея ускорить вылет на Марс.
     - Понятно, - Батт кивнул. - Я рад, что услышал это, Ник. Потому что, если "Эвенджер" не долетит, ваши смерти лягут на мою совесть.
     - "Эвенджер" долетит, - негромко и уверенно сказал Хильд. - И вернется.
     - Будем надеяться, что долетит. И вернется, - отозвался Батт. - С сегодняшнего дня присутствующие здесь икс-комовцы снимаются с боевого дежурства и начинают жить по предстартовой программе. Что это значит?
     Первое. Вы покинете базу "Европа" завтра. Вместе с "Эвенджером". Специально для подготовки финальной команды создана вспомогательная база в Антарктиде. На Марс "Эвенджер" стартует оттуда. Необходимое оборудование и снаряжение перебрасывается на эту базу, а частично уже и переброшено. Предстартовая подготовка продлится около недели. За это время вы получите необходимые инструкции, касающиеся полета к Марсу и последней миссии.
     Второе. Персонал базы в Антарктиде очень мал из соображений секретности. Посему, услышанное сегодня храните при себе еще минимум сутки, а с завтрашнего дня ваш мирок вблизи Южного полюса практически прекратит сношения с внешним миром.
     И третье. Центральная база инопланетян в Сидонии должна быть разрушена любой ценой. Любой. Потому что второго шанса у нас может и не оказаться. Так что... готовьтесь как следует.
     - Вопрос, сэр! - поднял руку Адам Дориго. - Оперативники с других баз примут участие в полете?
     - Да. С "Америки" в Антарктиду прибудут Алан Паллистер, Хуан Олаэча, Ричард Бейли, Роберт Карди, Масанори Ямашита, Артур Райт и Патрик Дэй. Семь человек. С "Азии" - Карл-Хайнц Рудваляйт, Лион Дуярди, Гастон Фернандес и Халеф Аль-Мусаи. С "Африки" - Стефан Унгер, Марк Готье, Том Додж и Сигурни Хадсон.
     - Женщина на корабле? - вопросительно протянул Дориго.
     - Да, Адам. Женщина. У нее пси-уровень, между прочим, девяносто три единицы.
     - У Шадрина все равно больше, - Дориго вздохнул. - Извините, сэр.
     - Завтра в девять утра "Эвенджер" вылетает на Антарктическую базу. Вы полетите на нем. У меня - все. Если вопросов больше нет - до завтра.
     Как всегда, Майкл Батт был предельно краток.
     Наутро за Пиром и Ником Завадски зашел молчаливый черноглазый парень, чем-то неуловимо напоминающий своего начальника, Николая Байдалинова. То ли случайно, то ли в связи с каким-нибудь распоряжением командования, по пути в южный ангар не встретили ни единого человека. Только предновогодние мелочи напоминали, что близится двухтысячный. Не только новый год, но и новый век, и даже новое тысячелетие.
     "Хорошо же мы начинаем новое тысячелетие, - подумал Пир невесело. - Готовимся уничтожить пять разумных рас..."
     Впрочем, эта война начата не землянами. А посему - поднявший плазменник от оного и поляжет.
     Перед плакатом с показателями икс-комовцев Пир ненадолго задержался. Напротив его фамилии красовались самые впечатляющие цифры - восемьдесят два убитых чужака и двадцать шесть плененных. Ненамного отстали Завадски (пятьдесят один и тринадцать) и Адам Дориго (семьдесят четыре и девятнадцать). Впрочем, с момента перехода Завадского в псионики его показатели существенно не изменились. Чукарин и Самусенко, например прошли почти одинаковое количество миссий - соответственно сорок и тридцать шесть, но у Чукарина на счету было двадцать девять убитых инопланетян, а у псионика Самусенко всего два. Потому что последние три десятка миссий Самусенко даже не брал в бой оружие - только психоусилитель...
     Воистину, это была странная война.
     Скользнув взглядом по траурным рамкам вокруг фамилий погибших за этот год, Пир заспешил следом за черноглазым безопасником и Ником. Рамок было больше четырех десятков, и одна - совсем еще свежая.
     "Хелен Бреди, - буквы внутри рамки казались пронзительно-четкими. - Северная Ирландия."
     Вокруг "Эвенджера" деловито копошились техники. Сходня была опущена; МакМаннаман со своей командой как раз загонял внутрь ховертанки. Два плазменных и один - с бластер-ракетной установкой. Пир уже познакомился с бластер-ракетными установками... Правда, ручными. Еще на летнем терроре в Барселоне. Для войны с применением тактики выжженной земли трудно было и придумать более подходящее оружие. Тем более, что ракеты были самонаводящимися и вероятность поражения намеченной цели составляла больше девяносто восьми процентов.
     А то, что политика "выжженного Марса" ничем не отличается от политики "выжженной земли" Пир прекрасно понимал. Последнее столкновение. Никто не хочет рисковать.
     И правильно.
     "Эвенджер" стартовал спустя час. Пир полулежал в кресле, впервые без "Скорлупы", просто в повседневном комбинезоне. И размышлял: отчего новый крафт взлетает совершенно бесшумно?

*** *** ***

     На антарктической суббазе, кроме техников и обслуги, безопасников, будущих участников полета на Марс и врачей, жил еще и пингвин по кличке "Сектоид". Ничего общего с головастым инопланетянином птица, понятно, не имела, но к однажды приклеившейся кличке все успели привыкнуть. Пингвин с важным видом расхаживал по единственному большому ангару и приставал к техникам: требовал еды. Из единственной же столовой ему таскали всякие вкусности, и Сектоид быстро стал напоминать гладенький бочонок из-под пива.
     К прилетевшим тридцатого декабря оперативникам Сектоид отнесся как к новому источнику пищи. Пир с удивлением скормил ему письма за последний месяц, давно уже заученные чуть ли не наизусть. Пингвин нагло и без малейших колебаний сожрал исписанную бумагу вместе с конвертами и требовательно заскрежетал.
     - Что? - изумился Пир. - Мало? Ну, ты и жраворонок, братец!
     Техники, хлопотавшие вокруг "Эвенджера", не прерывая работы, хохотали.
     Завадски похлопал Пира по плечу.
     - Пошли, френд... Твоя доброта тебя погубит...
     Конечно, Пир и Завадски заняли на базе комнату номер два. В номере один, без сомнений, обоснуются Паллистер и Олаэча с "Америки". Безопасники сказали, что "Рисентикл" с семеркой американцев уже вылетел. С "Азии" и "Африки" самолеты тоже уже отбыли и вот-вот должны были сесть невдалеке от базы. Сесть, высадить пассажиров-оперативников, оставить кое-какие грузы, и вновь уйти в летнее небо Антарктиды, голубое-голубое, кажущееся нестерпимо ярким. И снег, так и не стаявший, тоже казался ярким-ярким, и мороз был несильным - всего градусов пятнадцать.
     Все это Пир успел заметить и ощутить когда шел от места посадки "Эвенджера" к стартовому тоннелю, в данный момент, скорее, являющемуся финишным. Пузатые дизельные буксировщики влекли обтекаемую тушу "Эвенджера" следом. На фоне снега крафт казался не светлым, а наоборот - темным. Темнее, чем был на самом деле.
     Пир ожидал царящей на базе предстартовой лихорадки, но приятно ошибся. Никакой суеты. Все, от начальника базы маленького японца, которого называли не иначе как Хиура-сан, до последнего уборщика оказались преисполнены достоинства и неторопливости. Нарядная, вся в серебринках, елочка красовалась в столовой; вырезанные из фольги звездочки поблескивали на стенах - только снежинок никто не вырезал и не вешал на стены, наверное оттого, что за пределами базы предостаточно было и настоящего снега, который, конечно, успел надоесть всем аборигенам. Оперативников по прибытии тут же погнали на тотальный медосмотр.
     Уже к вечеру выяснилось, что Густаф Сегерсен на Марс не полетит. Врачи были неумолимы и категоричны. Что-то там со строением третьего уха и факторами гипофиза - Пир не силен был в медицине. Впервые икс-комовцы видели флегматичного шведа, преисполненного ярости. Но врачей переспорить нечего было и пытаться. Густаф оделся и ушел из медцентра накачиваться пивом, едва не сломав автоматическую дверь. Для него проект "Сидония" завершился досрочно. Это была ощутимая потеря - по крайней мере, для боевой группы. Холодный и расчетливый Сегерсен во всех миссиях действовал решительно и безошибочно, и Пир не мог припомнить ни одного случая, когда бы он паниковал или действовал неосмотрительно. Наоборот, если Густаф вылетал на миссию, Пир всегда был спокоен, потому что свою часть работы швед всегда выполнит точно, полно и ювелирно.
     У остальных, похоже, не возникло противопоказаний. Ни у "Европейцев", ни у оперативников прочих баз. Паллистер, Олаэча и Бейли с Пиром, Завадски и Дориго сразу после медосмотра ушли поболтать и вспомнить старое. Вспомнить было что.
     С утра всех собрали консультанты - несмотря на предновогодний день, люди работали. Ведь проект "X-com defence" не знал ни выходных, ни праздников.
     "Эвенджеру" предстояло преодолеть более трехсот пятидесяти миллионов километров до Марса. Земля успела с момента прошлого противостояния в апреле девяносто девятого года сильно обогнать своего небесного соседа на внешней орбите. "Эвенджер" по плавной дуге должен был идти навстречу Марсу. Чистого времени полет занимал полторы недели - совсем немного. Технологии чужаков поражали воображение. Еще совсем недавно такой полет был бы просто невозможен. И оставался бы невозможным еще много лет. А, впрочем, не так уж и много: история космонавтики в России и астронавтики в Америке насчитывала всего лишь неполных сорок лет. Кто знает, когда люди сумели бы построить корабль, способный достичь Марса за десять суток?
     Пир уже знал, что всех оперативников, дистанционщиков и пилотов, кроме вахтенного, планируется погрузить в сон. Пилоты будут нести вахту по очереди, в четыре смены. Каждому - по двое с небольшим суток. Остальные будут разбужены только перед посадкой в Сидонии.
     "Скорлупа-2" позволяла людям свободно перемещаться в разряженной атмосфере Марса; антигравы защитных костюмов и танков придется отрегулировать на месте ввиду меньшей силы тяжести. Остальное снаряжение и оружие должно действовать в условиях Марса так же послушно, как и дома, на Земле. Долина Сидония, точнее та ее часть, где расположены выходы с подземной базы чужаков, накрыта стандартным силовым колпаком, несколько большим, нежели ставили на земле вражеские беттлшипы. Миссия состояла из двух частей: смять внешнее охранение, и, собственно, подавить сопротивление персонала базы. После чего уничтожить центральный мозг-компьютер, который и управлял нашествием.
     - Все-таки, компьютер, - прошептал Пир Нику. - Машина...
     Предчувствие не обмануло его. Пиру всегда казалось, что действиями чужаков управляет холодная и бездушная сила. А ею могла быть только машина.
     Как мозг выглядит - эксперты не могли вразумительно сказать. То ли пленные чужаки не хотели отвечать на подобный вопрос, то ли сами его никогда не видели. Единственное, что было известно достоверно: база по размерам значительно больше вспомогательных баз на Земле, и что персонал базы почти исключительно состоит из хозяев - этериалов. Тех, кто не был выращен в клон-лабораториях на Марсе, а прилетел на корабле-матке и строил нынешнюю базу в Сидонии.
     Довольно бурно спорили о важных мелочах: например, оставлять ли "Эвенджер" без присмотра. Пилоты, конечно, крепкие ребята, и вооружены хорошо... но они, все же, не оперативники и практического навыка по истреблению чужаков не имеют. Взлетать же и висеть где-нибудь над Сидонией было невозможно: запас горючего не позволял. Можно было сесть в стороне, но если далеко - опять же вопрос горючего. А если близко - чужаки сумеют атаковать и севший "Эвенджер". Вышлют крейсер или террор-шип, и вся недолга. На базе, конечно, наверняка есть элериум-сто пятнадцать, но вдруг придется спешно уходить, не взяв базы? Спасать корабль?
     В общем, сошлись, что патруль вверху оставить надо.
     Пир без обиняков спросил: почему на Марс берут оперативников с невысоким уровнем пси-способностей, в том числе его самого? Если на базе этериалы - попасть под чужой контроль проще простого. И перебить половину своих.
     Тренировки в психолабораториях, конечно, многому Пира научили. Но заодно научили и не быть слишком самоуверенным. Никто ведь не может сказать заранее - на что способны лидеры чужаков и какую технику или оружие они припасли на самый крайний случай.
     Впрочем, Пир придумал выход на этот случай... для себя. Он решил не брать тяжелого оружия - только лазерный пистолет. Если его, не приведи господь, снова возьмут под контроль, своих же товарищей, облаченных в "Скорлупу" из пистолета, придется долго убивать... минут двадцать, пока защита сядет настолько, что пропустит лазерный импульс. Эксперты задумались. И согласились, причем идею Пира тут же поддержали все икс-комовцы из боевой группы.
     Бластер-ракетами же стрелять лучше Шадрину, Завадскому, Самусенко - всем, у кого пси-уровень превышает восемьдесят единиц, и кто легко отразит вражеские мысленные атаки.
     Ближе к вечеру совещание закончилось. Хиура-сан пожелал всем удачно встретить Новый Год и сообщил, что до четырех пополудни первого января никаких работ производиться не будет.
     Только не довелось встретить полночь спокойно: за десять минут до начала нового тысячелетия на все базы проекта, исключая антарктическую, началась шквальная атака нескольких беттлшипов сразу. Базу в Антарктиде инопланетяне, наверное, просто не успели обнаружить, потому и не напали на нее.
     Всю праздничную ночь икс-комовцы проторчали в командном центре перед мониторами трансляции. Наблюдая, как товарищи на четырех базах, встречают чужаков огнем и плазмой, и скрежеща зубами от бессилия и невозможности помочь.
     Смешанные команды чужаков высаживались до четырех утра. И если на трех больших базах атаки удалось отбить и общие потери составили четырнадцать человек убитыми, то базу "Африка" проект потерял целиком. На Стефана Унгера, Марка Готье, Тома Доджа и Сигурни Хадсон было страшно смотреть - они остались единственными живыми с той базы.
     Когда все закончилось, и наступило первое утро нового тысячелетия, на три уцелевшие базы возвращался эвакуированный персонал. А в летней Антарктиде, под слоем снега и льда, Геннадий Лихачев, полковник оперативной группы "X-com defence" зло, сквозь зубы, сказал другим оперативникам:
     - Меня теперь только одно интересует, парни... Когда старт. Остальное - пурга и мелочи.

1 2 3 4 5 6 7 8 9 10 11 12 13 14 15 16 17 18 19 20 21


     Трансляции:
        

     Нравится?
     

     Рекомендуем:
     Магазин Озон 
     Браславский 
     Коды к играм 

     Что это за игра?
     
     проверьте себя

     Купите диск:
     
     см. в Энци





На правах рекламы: ... Самая актуальная информация постельное белье иваново интернет магазин у нас.